元祖「もっとも醜い航空機」!? その名も“妊娠した魚” 世界に1機 超異形の飛行機なぜ誕生?

胴体上部が大きく膨らみ、あまりに変わった外形が特徴の4発プロペラ機「プレグナント・グッピー」。この機はどのように誕生したのでしょうか。その誕生経緯と初飛行後を見ていきます。

元祖「もっとも醜い航空機」!?

 とある航空評論家から「もっとも醜い航空機」と評された飛行機「スーパー・グッピー」。胴体上部が大きく膨らんでいるのが特徴の4発プロペラ機です。その元祖的存在が、1962年9月19日に初飛行した「プレグナント・グッピー」です。

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「プレグナント・グッピー」(画像:NASA)。

「プレグナント・グッピー」はアメリカ・ボーイング社のプロペラ旅客機、377「ストラト・クルーザー」をベースとしています。ボーイング377は、日本の本土を戦禍に陥れたことで、我が国では広く知られている爆撃機「B-29」の設計をベースに胴体を太らせた、輸送機「C-97」を民間転用したものです。

「プレグナント・グッピー」は1960年代のNASA(アメリカ航空宇宙局)が、アポロ計画をはじめとする宇宙事業の一環として開発されました。国土が広いアメリカでは、国内で製造したロケットの部品を製造工場から発射基地まで運ぶには、空輸がもっとも効率的でした。

 そこで旧式輸送機に大きな貨物室を設置する改造を施し、ロケット部品を搭載するという案が持ち上がります。改修作業は、エアロ・スペースライン社が担当します。

「プレグナント・グッピー」は1機しか製造されませんでした。この機は、パン・アメリカン航空(パンナム)の保有していた377をベースに、イギリス・BOAC(英国海外航空。現在のブリティッシュ・エアウェイズ)の胴体を一部組み合わせたもの。「プレグナント・グッピー」は全長約40m、全幅約43m。ベース機となった377と比べ胴体長も5mほど長くなっています。

 377に設けられた特注の大型貨物室は直径約6m。長尺物を滞りなく搭載できるよう、コクピット後部の胴体が、まるごと右に折れ曲がるような機構が採用されています。最大離陸重量は約60トンで、時速約350kmのスピードで巡航する性能を持っていました。

【写真】スゴイ名前も見れば納得! 異形すぎる「プレグナント・グッピー」などの全貌

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