私鉄唯一の夜行列車、今冬も走行 超ピンポイントなその走行理由とは

長距離を走りそうな夜行列車ですが、路線が短い私鉄でも運転されており、今冬も走ることになりました。しかしその運転目的は、とてもピンポイント。それゆえ鉄道ファンを悩ませていたりします。

3時間少々の距離に夜行列車運転される理由

「夜行列車」は、普通に考えれば長距離を走るため夜通し運転されるわけです。よって「夜行列車」は、日本では全国に路線網を持つ国鉄・JRの専売特許だと思うかもしれません。しかし実は私鉄でも夜行列車が運転されており、今冬もその運転が決まりました。

 夜行列車が走っているのは、東京・埼玉・栃木・群馬・千葉に路線網を持つ東武鉄道と、栃木・福島県に1路線を持つ野岩鉄道です。JR以外で夜行列車が走っている鉄道としては、寝台特急「カシオペア」「北斗星」が通過するIGRいわて銀河鉄道青い森鉄道も挙げられますが、JRと無関係の夜行列車は東武・野岩鉄道のものしかありません。

「スノーパル23:55」に使われる車両は、かつて急行「りょうもう」として走った300系電車(資料:東武鉄道)。

 東武・野岩鉄道を走っている夜行列車「スノーパル23:55」は、東京都台東区の東武鉄道浅草から野岩鉄道線へ直通。福島県南会津町の会津高原尾瀬口駅まで走っています。

 ただ浅草~会津高原尾瀬口間は175.3kmしかなく、所要時間は快速列車で3時間少々。夜行列車を走らせるような距離ではありません。なぜそこで運転しているのでしょうか。

 理由は週末の深夜に東京を出発して、次の日、朝イチでスキーやスノーボードを楽しむためです。列車は浅草駅を23時55分に発車すると、近隣にたかつえスキー場、だいくらスキー場がある会津高原尾瀬口駅へ5時18分に到着。東武鉄道は「スノーパル23:55」について「スキー・スノーボード専用夜行列車」と表現しており、「スキー場には早朝に到着しますので、さらさらのパウダースノーが実感でき一日たっぷりスキー・スノーボードを楽しめる」といいます。

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